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William H. Johnson

  William H. Johnson
William H. Johnson war ein Künstler, der einen primitiven Malstil verwendete, um die Erfahrungen der Afroamerikaner in den 1930er und 40er Jahren darzustellen.

Wer war William H. Johnson?

Nachdem er sich entschieden hatte, seine Träume als Künstler zu verwirklichen, besuchte William H. Johnson die National Academy of Design in New York und lernte seinen Mentor Charles Webster Hawthorne kennen. Nach seinem Abschluss zog Johnson nach Paris, reiste durch ganz Europa und lernte neue Arten künstlerischer Kreationen und Künstler kennen. Nach seiner Rückkehr in die Vereinigten Staaten verwendete Johnson einen primitiven Malstil in Verbindung mit dem, was als 'Volksstil' galt, mit hellen Farben und zweidimensionalen Figuren. Er verbrachte seine letzten 23 Lebensjahre in einer psychiatrischen Klinik in Central Islip, New York, wo er 1970 starb.



Frühen Lebensjahren

William Henry Johnson wurde am 18. März 1901 in der kleinen Stadt Florence, South Carolina, als Sohn der Eltern Henry Johnson und Alice Smoot geboren, die beide Arbeiter waren. Johnson verwirklichte schon in jungen Jahren seinen Traum, Künstler zu werden, und kopierte als Kind Cartoons aus der Zeitung. Als ältestes der fünf Kinder der Familie, das in einer armen, segregierten Stadt im Süden lebte, versteckte Johnson jedoch seine Ambitionen, Künstler zu werden, und hielt sie für unrealistisch.

Aber Johnson verließ South Carolina schließlich 1918 im Alter von 17 Jahren, um seine Träume in New York City zu verwirklichen. Dort schrieb er sich an der National Academy of Design ein und lernte Charles Webster Hawthorne kennen, einen bekannten Künstler, der Johnson unter seine Fittiche nahm. Während Hawthorne Johnsons Talent erkannte, wusste er, dass Johnson es schwer haben würde, sich als afroamerikanischer Künstler in den Vereinigten Staaten hervorzuheben, und so sammelte er genug Geld, um den jungen Künstler nach seinem Abschluss 1926 nach Paris, Frankreich, zu schicken.





Leben in Europa

Nach seiner Ankunft in Paris wurde Johnson einer größeren Vielfalt von Kunst und Kultur ausgesetzt. Johnson mietete ein Atelier an der französischen Riviera und traf andere Künstler, die seinen künstlerischen Stil beeinflussten, darunter den deutschen expressionistischen Bildhauer Christoph Voll. Durch Voll lernte Johnson die Textilkünstlerin Holcha Krake kennen, die er schließlich heiraten würde.

Nach mehreren Jahren in Paris wagte sich Johnson 1930 zurück in die Vereinigten Staaten mit dem neu entdeckten Wunsch, sich in der Kunstszene seines Heimatlandes zu etablieren. Als er in die Vereinigten Staaten zurückkehrte, wurde seine einzigartige Form von Kunstwerken geschätzt, aber er war schockiert über die Vorurteile, denen er in seiner Heimatstadt begegnete. Dort wurde er verhaftet, weil er an einem örtlichen Gebäude gemalt hatte, das zu einem Bordell geworden war. Nicht lange nach dem Vorfall verließ ein frustrierter Johnson South Carolina erneut in Richtung Europa.



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Ende 1930 zog Johnson nach Dänemark und heiratete Krake. Wenn die beiden nicht zur künstlerischen Inspiration in ferne Länder wie Nordafrika, Skandinavien, Tunesien und andere Teile Europas reisten, blieben sie in ihrer ruhigen Nachbarschaft Kerteminde, Dänemark. Der Frieden hielt jedoch nicht lange an; Die zunehmende Bedrohung durch den Zweiten Weltkrieg und den wachsenden Nationalsozialismus veranlassten das gemischtrassige Paar, 1938 nach New York zu ziehen.

Gesellschaftskommentar im Kunstwerk

Obwohl sie umgezogen waren, um Konflikte mit den Nazis zu vermeiden, waren William und Holcha als gemischtrassiges Paar, das in den Vereinigten Staaten lebte, immer noch mit Rassismus und Diskriminierung konfrontiert. Die Künstlergemeinschaft von Harlem, New York, die nach der Harlem Renaissance aufgeklärter und experimenteller geworden war, nahm das Paar jedoch an.



Ungefähr zu dieser Zeit nahm Johnson eine Stelle als Kunstlehrer am Harlem Community Art Center an und schuf auch in seiner Freizeit weiterhin Kunst. Beim Übergang vom Expressionismus zu einem primitiven Kunstwerkstil oder Primitivismus zeigten Johnsons Arbeiten in dieser Zeit leuchtendere Farben und zweidimensionale Objekte und enthielten oft Darstellungen des afroamerikanischen Lebens in Harlem, im Süden und beim Militär. Einige dieser Werke, darunter Gemälde, die schwarze Soldaten darstellen, die an der Front kämpfen, sowie die dort stattfindende Segregation, dienten als Kommentare zur Behandlung von Afroamerikanern in der US-Armee während des Zweiten Weltkriegs.

Während seine Bilder von Afroamerikanern in den Vereinigten Staaten nach Ausstellungen in den frühen 1940er Jahren Aufmerksamkeit erregten, markierte der Beginn des neuen Jahrzehnts den Beginn einer Abwärtsspirale für den Künstler. 1941 fand eine Einzelausstellung für Johnson in den Alma Reed Galleries statt. Im folgenden Jahr zerstörte ein Feuer Johnsons Atelier und hinterließ seine Kunstwerke und Vorräte in Asche. Zwei Jahre später, 1944, starb Johnsons geliebte Frau Krake, mit der sie 14 Jahre alt war, an Brustkrebs.

Spätere Jahre und Tod

Nach Krakes Tod wurde der bereits aus den Fugen geratene Künstler geistig und körperlich instabil. Obwohl sein Verstand zu schwinden drohte, schuf Johnson dennoch Kunstwerke, die jahrelang geschätzt werden würden, einschließlich seiner Serie „Fighters for Freedom“ mit Gemälden berühmter amerikanischer Führer wie George Washington und Abraham Lincoln.



Johnson ging von einem Ort zum nächsten, um nach dem Verlust seiner Frau Trost und Stabilität zu finden, und reiste zuerst in seine Heimatstadt Florence, South Carolina, dann nach Harlem und schließlich 1946 nach Dänemark. Im folgenden Jahr jedoch Johnson wurde in Norwegen wegen seiner zunehmenden psychischen Erkrankung, die durch Syphilis verursacht wurde, ins Krankenhaus eingeliefert. Er wurde in das Central Islip State Hospital verlegt, eine psychiatrische Einrichtung in Central Islip, Long Island, New York, wo er die nächsten 23 Jahre seines Lebens verbringen würde, weit weg von der Aufmerksamkeit, die er für seine Kunstwerke erhalten hatte. Dort starb er 1970 während seines längeren Krankenhausaufenthaltes.