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Wie Althea Gibson die Farbbarriere im Tennis durchbrach

Am 28. August 1950 ein 23-Jähriger Althea Gibson Betreten Sie einen der Außenplätze des West Side Tennis Club in Forest Hills, Queens, dem Austragungsort der U.S. National Championships.



Es war nicht das erste Mal, dass ein schwarzer Spieler an einem von der United States Lawn Tennis Association (USLTA) genehmigten Event teilnahm – diese Ehre ging technisch gesehen an Reginald Weir beim Eastern Indoor Tournament 1946.

Aber es war das erste Mal, dass ein schwarzer Spieler bei einer seiner wichtigsten Meisterschaften gegen die besten Spieler des Sports antreten durfte, und Gibson war dabei, der weißen Tenniswelt zu zeigen, was ihm all die Jahre gefehlt hatte.





Gibson kam als unruhiger, aber athletischer Teenager zum Tennis

Gibson wurde am 25. August 1927 in der kleinen Stadt Silver, South Carolina, geboren, wusste aber praktisch nichts über das Leben ihres Vaters als Teilpächter, nachdem sie ungefähr drei Jahre später nach Harlem in New York City gezogen war.

Wie sie in ihrer Autobiografie von 1958 gestand, Ich wollte immer jemand sein , Gibson sei ein 'wildes, arrogantes Mädchen', das die Schule hasse und mehr als fähig sei, sich mit den Fäusten zu wehren.



Sie war auch eine hervorragende Athletin, und nachdem sie Paddle-Tennis, ein Ableger des regulären Racket-and-Ball-Spiels, schnell gemeistert hatte, stellte ein Supervisor der Police Athletic League die 13-Jährige dem lokalen Netzwerk von Wettkampftennisspielern vor.

Gibson fiel unter die Anleitung von Fred Johnson, einem einarmigen Profi im Harlem's Cosmopolitan Tennis Club, und begann, auf der fast ausschließlichen Rennstrecke der Black American Tennis Association (ATA) anzutreten. Der schlaksige Teenager, der bereits fast 1,80 m groß war, überwältigte erfahrenere Spieler mit ihrer rohen Kraft, obwohl sie viele von ihnen mit ihrer unsportlichen Haltung auch in die falsche Richtung rieb.



Gibsons Niederlage bei den ATA-Meisterschaften 1946 in Wilberforce, Ohio, gab ihren Kritikern die Gelegenheit, ihrem Frust Luft zu machen. Aber es bot auch Kontakt zu zwei tennisspielenden Ärzten aus dem Süden, die von dort aus die Entwicklung des Wunderkindes übernahmen.

  Althea GibsonAlthea Gibson bereitete sich zu Beginn ihrer Tenniskarriere darauf vor, 1950 im West Side Tennis Club in Forest Hills zu trainieren. In sieben Jahren würde Gibson die erste schwarze Frau sein, die jemals die Wimbledon-Meisterschaft gewann.

Althea Gibson im Jahr 1950

Foto: Getty Images



Sie verbesserte ihr Spiel und ihre Einstellung, während sie auswärts trainierte

Im Spätsommer 1946 zog Gibson in das Haus von Dr. Hubert Eaton in Wilmington, North Carolina, wo sie ihr Highschool-Studium wieder aufnahm und auf dem Hof ​​ihres Gastgebers übte. Nach Abschluss des Schuljahres zog sie nach Lynchburg, Virginia, um den Sommer bei Dr. Robert W. Johnson zu verbringen.

Die ganzjährige Betreuung machte sie zu einer disziplinierteren jungen Frau und gab ihr gleichzeitig die Möglichkeit, ihre Fähigkeiten auf dem Platz kontinuierlich zu verbessern. Im Sommer 1947 gewann sie die erste von zehn aufeinanderfolgenden ATA-Frauenmeisterschaften.

Anfang 1949, nachdem die Tür für Weir aufgebrochen war, wurde Gibson auch ein Angebot unterbreitet, am Eastern Indoor Tournament in ihrem alten Hinterhof von Harlem teilzunehmen. Sie spielte gut genug, um das Viertelfinale zu erreichen, aber für Eaton und Johnson sowie den Rest des ATA Brain Trust kratzte dieses Generationentalent nur an der Oberfläche dessen, was sie erreichen konnte.



Ein amerikanischer Tennischampion erhob sich zu ihrer Verteidigung

Nachdem Gibson 1950 zum zweiten Mal in Folge an den Eastern Indoors teilgenommen hatte, versuchten ihre ATA-Unterstützer, sich ihren Weg in das Flaggschiff des amerikanischen Tennis zu bahnen. Entsprechend Sport illustriert , USLTA-Führer waren empfänglich für die Idee, Gibson die U.S. Nationals zu integrieren, vorausgesetzt, sie bewies zuerst ihre Fähigkeiten gegen 'erstklassige Spieler' in anderen Turnieren.

Das Problem bei dieser Anordnung war, dass kein Turnier außer den von der ATA regierten bereit war, sie durch das Tor zu lassen. Es dauerte eine sengender Leitartikel von der ehemaligen amerikanischen Meisterin Alice Marble, veröffentlicht in der Ausgabe vom 1. Juli von Amerikanisches Lawn-Tennis-Magazin , um die Aufmerksamkeit auf dieses Catch-22 zu lenken:



„Wenn Althea Gibson eine Herausforderung für die derzeitige Gruppe von Spielerinnen darstellt, ist es nur fair, dass sie sich dieser Herausforderung auf den Plätzen stellen, auf denen Tennis gespielt wird“, schrieb Marble. „Aber wenn ihr die Chance verweigert wird, erfolgreich zu sein oder zu scheitern, dann gibt es ein unauslöschliches Zeichen gegen ein Spiel, dem ich den größten Teil meines Lebens gewidmet habe, und ich würde mich bitter schämen.“

Die scharfen Worte erreichten einige Ohren, und Gibson wurde die Teilnahme an den National Clay Court Championships in Chicago und dann am Eastern Grass Court Tournament in New Jersey gewährt. Kurz darauf, als sie in Wilberforce ihren vierten ATA-Titel in Folge errang, erfuhr sie von ihrer Aufnahme in das Feld der U.S. Nationals.

Gibson hätte bei ihren ersten U.S. Nationals beinahe eine Topspielerin geschlagen

Gibson fuhr bei ihrem Nationals-Debüt zu einem leichten Sieg über Barbara Knapp, aber es war ihr Folgematch gegen die amtierende Wimbledon-Siegerin Louise Brough, die wirklich ihre Ankunft als eine Kraft ankündigte, mit der man rechnen muss.

Gibson schüttelte ihr frühes Zittern ab, erlangte die Kontrolle über ihre kraftvollen Schläge und ging im letzten Satz mit 7: 6 in Führung, um den ermüdenden Champion in die Seile zu bringen. Der sich verdunkelnde Himmel löste jedoch plötzlich ein heftiges Gewitter aus, das das Spiel bis zum nächsten Tag unterbrach. Mit aufgefrischter Energie und Gelassenheit gewann Brough schnell drei Spiele in Folge, um das Match zu besiegeln.

Wenn auch nicht ganz von den Zuschauern begrüßt – ATA-Geschäftsführer Bertram Baker erinnerte sich später an Schreie von „Beat the n*****“ auf der Tribüne – Gibsons Auftritt überzeugte dennoch viele Fans, darunter auch David Eisenberg von der New York Journal-Amerikanisch .

„Ich habe viele dramatische Momente im Sport miterlebt“, sagte Eisenberg schrieb „Aber nur wenige waren spannender als Miss Gibsons Leistung gegen Miss Brough. Nicht, weil großartiges Tennis gespielt wurde. Das war es nicht die Elemente raubten ihr ihren großen Triumph.“

Kritiker stürzten sich auf ihre langsame Entwicklung und ihr relatives Schweigen in sozialen Fragen

Weitere Fortschritte wurden erzielt, als Gibson der erste schwarze Spieler wurde, der an den Good Neighbor Championships 1951 in Miami teilnahm und sie gewann. In diesem Sommer integrierte sie das heilige Gelände von Wimbledon in den All England Lawn Tennis and Croquet Club und lieferte erneut eine vielversprechende Leistung, bevor sie sich in der dritten Runde verabschiedete.

Sie verbesserte sich jedoch nicht schnell genug für diejenigen, die einen schnellen Aufstieg an die Spitze der Weltrangliste erwarteten. Sogar vermeintliche Verbündete in der Schwarzen Presse gingen mit ihrer Kritik schonungslos mit Jet Magazin nannte sie 'Die größte Enttäuschung im Tennis'.

Gibsons Probleme mit den schwarzen Medien ergaben sich teilweise aus ihrer wahrgenommenen Verantwortung gegenüber der Gesellschaft, wobei die Athletin es vorzog, ihren Schläger sprechen zu lassen, anstatt sich trotzig gegen die Ungerechtigkeiten zu wehren, denen sie ausgesetzt war.

„Ich habe mich nie als Kreuzritter betrachtet. Ich versuche, in jeder Situation, in der ich mich befinde, mein Bestes zu geben, und natürlich freue ich mich, wenn sich etwas, das ich tue, als hilfreich und wichtig für alle Neger herausstellt – oder für in diesem Sinne an alle Amerikaner', schrieb sie in ihrer Autobiografie. „Aber ich schlage nicht bewusst die Trommeln für eine besondere Sache, nicht einmal für die Sache der Neger in den Vereinigten Staaten, weil ich das Gefühl habe, dass unsere beste Chance, voranzukommen, darin besteht, uns als Individuen zu beweisen.“

Besorgt um ihre finanzielle Zukunft in einem Sport, der die Teilnahme an Turnieren auf Amateure beschränkte, bewarb sich Gibson 1955 beim Women's Army Corps. Ihre Pläne änderten sich jedoch, als sie später in diesem Jahr ausgewählt wurde, das US-Außenministerium auf einer Tournee durch Südostasien zu vertreten. Eine Erfahrung, die sie Menschenmengen aussetzte, die ihre Tennisshows bejubelten und ihren Geist wiederbelebten, um weiter darauf hinzuarbeiten, die Beste im Spiel zu werden.

  Althea Gibson Kissing Trophy CupAlthea Gibson küsst den Pokal, mit dem sie nach ihrem Gewinn der French International Tennis Championships in Paris belohnt wurde.

Gibson küsst den Pokal, mit dem sie belohnt wurde, nachdem sie die French International Tennis Championships in Paris gewonnen hatte.

Foto: Getty Images

Sie war die erste schwarze Spielerin, die die französischen, Wimbledon- und US-Titel gewann

Gibson begann 1956 mit einem Wurf und gewann 16 ihrer ersten 18 Turniere. Unter den Siegen war ein bahnbrechender Triumph bei der französischen Meisterschaft, der Gibson zum ersten schwarzen Tennisspieler – Mann oder Frau – machte, der einen der vier großen Einzeltitel gewann.

Gibson konnte den Schwung jedoch nicht nach Wimbledon mitnehmen, da sie im Viertelfinale eine enttäuschende Niederlage gegen Shirley Fry hinnehmen musste, bevor sie sich erholte und den Doppeltitel gewann. Darüber hinaus schien ihre Anwesenheit viele Fans abzuschrecken, mit Scottie Hall von der Sonntagsgrafik Beobachtung der 'unausgesprochenen, unausgesprochenen, aber Anti-Gibson-Atmosphäre', die ihre Streichhölzer umgab.

Was auch immer für interne oder externe Hindernisse übrig blieben, Gibson war entschlossen, sie 1957 zu überwinden. Sie kam im Juni in Wimbledon ausgeruht und locker an, und dieses Mal gab es kein Halten mehr für die Fahrt, die mit einem klaren Sieg über Darlene Hard für die Frauen gipfelte Einzel Meisterschaft.

Ein Jahr nachdem sie einen frostigen Empfang durch das Londoner Publikum erlitten hatte, nahm das Mädchen aus Harlem seinen Hauptpreis entgegen Königin Elizabeth die zweite und als Königin des Wimbledon-Balls mitreißende Ovationen einheimsen.

Die Party ging zurück in New York City weiter, wo Gibson danach nur der zweite schwarze Amerikaner wurde, der mit einer Konfetti-Parade geehrt wurde Jesse Owens im Jahr 1936. Im September gewann sie schließlich die U.S. Nationals, bevor sie das Jahr als erstes Mitglied ihres Rennens beendete, das die Nummer 1 des Sports belegte.

Sie fuhr fort, Frauengolf zu integrieren, bevor sie zum Tennis zurückkehrte

Immer noch besorgt um ihre Finanzen, beschloss Gibson, Profi zu werden, nachdem sie Wimbledon und die U.S. Nationals 1959 erneut gewonnen hatte, um ihre Ertragskraft auf dem Höhepunkt ihres Ruhms zu maximieren.

In diesem Jahr lieferte sie ein Album ab, Althea Gibson singt , und erschien im Film Die Pferdesoldaten , obwohl sich beide als einmalige Unternehmungen in diesen jeweiligen Bereichen herausstellten. Sie unterzeichnete auch einen lukrativen Vertrag, um Spiele vor oder während der Halbzeit der Basketballspiele der Harlem Globetrotters zu spielen, verlor jedoch sofort einen Großteil dieses Geldes, nachdem sie ihre eigene unglückselige Profitour versucht hatte.

Auf der Suche nach einer neuen Herausforderung und einem anderen Weg zu finanzieller Stabilität begann Gibson Anfang der 1960er Jahre eine Golfkarriere. Wieder einmal schrieb sie Geschichte, indem sie die erste schwarze Spielerin auf der Tour der Ladies Professional Golf Association (LPGA) wurde. Und obwohl ihre natürliche Kraft und Athletik sie konkurrenzfähig hielten, stieg sie nie zu den Spitzenniveaus des Sports auf.

Die einstige Tennischampion kehrte Ende des Jahrzehnts auch zu ihrem alten Sport zurück, wobei die Regeln geändert wurden, um es Profis zu ermöglichen, neben Amateuren um Turnierauszahlungen zu kämpfen. Aber bis dahin hatte sie zu viel Boden an die nächste Welle junger, elitärer Talente verloren.

Ihr Vermächtnis lebt durch die folgenden Black Champions weiter

In ihren späteren Jahren bemerkten Freunde, dass Gibson zunehmend verbittert über den Mangel an Möglichkeiten zu sein schien, die ihre Karriere begleiteten, da viele ihrer alten Kollegen Tournee- oder Unterrichtsangebote eingelöst hatten, die ihr nur selten über den Weg liefen. „Plötzlich dämmerte mir, dass meine Triumphe die Rassenbarrieren nicht ein für alle Mal zerstört hatten, wie ich – vielleicht naiv – gehofft hatte“, schrieb sie einmal. 'Oder wenn ich sie zerstört habe, wurden sie wieder hinter mir errichtet.'

Tatsächlich blieben die Türen für diejenigen hartnäckig verschlossen, die wie Gibson aussahen und hofften, in ihre Fußstapfen zu treten. Arthur Ashe wurde der nächste schwarze Spieler, der bei den U.S. Open 1968 einen großen Titel gewann, aber bis dahin sollten noch 31 Jahre vergehen Serena Williams bei einem Grand Slam als Sieger hervorgegangen.

Gibson lebte zumindest lange genug, um Serena und ihre Schwester zu sehen, Venus , nimm die Fackel auf, um der nächste große schwarze Meister zu werden. Und während die angemessene Anerkennung durch das amerikanische Tennis-Establishment nur langsam eintraf, überblickt ihre Statue jetzt das neuere Zuhause der U.S. Open gegenüber dem Flushing Meadows Park in Queens – eine Erinnerung sowohl an ihre beeindruckende Bilanz gegen die Besten der Welt ihrer Zeit als auch an die Berge Sie musste umziehen, nur um sich diese Gelegenheit zu verdienen.