Scuola Normale Superiore Universität

Enrico Fermi

  Enrico Fermi
Foto: © CORBIS/Corbis über Getty Images
Der Physiker Enrico Fermi baute den Prototyp eines Kernreaktors und arbeitete am Manhattan-Projekt, um die erste Atombombe zu entwickeln.

Wer war Enrico Fermi?

Enrico Fermis frühe Forschungen galten der Allgemeinen Relativitätstheorie und der Quantenmechanik, aber er konzentrierte sich bald auf das neuere Gebiet der Kernphysik. Er erhielt 1938 den Nobelpreis für seine Arbeiten zur Radioaktivität, die es ihm ermöglichten, dem faschistischen Italien zu entkommen und sich in den Vereinigten Staaten niederzulassen. Anschließend baute er den ersten Kernreaktor (Chicago Pile-1) und arbeitete am Manhattan-Projekt. Fermi starb 1954 in Chicago. Element 100, Fermium, ist ihm zu Ehren benannt.



Frühen Lebensjahren

Enrico Fermi wurde am 29. September 1901 in Rom, Italien, als drittes Kind von Alberto und Ida de Gattis Fermi geboren. Ida war eine bemerkenswerte Frau, ausgebildet als Lehrerin, hochintelligent und hatte großen Einfluss auf die Bildung ihrer Kinder.

Fermis intensives Interesse an Physik soll das Ergebnis einer Familientragödie gewesen sein. Als Enrico 14 Jahre alt war, starb sein geliebter älterer Bruder Giulio plötzlich. Fermi war am Boden zerstört. Um ihn zu trösten, ermutigten seine Eltern sein Studium. Er stieß auf ein paar Physikbücher, die ein halbes Jahrhundert zuvor geschrieben worden waren, und war total begeistert. Als Teenager führten er und seine Freunde zum Spaß Physikexperimente durch, unter anderem testeten sie die Dichte der Wasserversorgung Roms.





1918 erhielt Fermi ein Stipendium an der renommierten Universität Scuola Normale Superiore in Pisa, Italien. Sein Eingangsaufsatz war so beeindruckend, dass Fermi schnell in das Promotionsprogramm aufgenommen wurde und 1922 mit Auszeichnung abschloss. 1923 gewann er ein Rockefeller-Stipendium und verbrachte mehrere Monate bei dem renommierten Physiker Professor Max Born in Göttingen, Deutschland.

Frühe Karriere in der Physik

Bald blühten Fermis Physikkarriere und sein Privatleben auf. 1928 heiratete er Laura Capon, die Tochter einer angesehenen jüdischen Familie in Rom. Sie hatten einen Sohn, Giulio, und eine Tochter namens Nella. Beruflich wurde Fermi zum Professor für Theoretische Physik an der Universität Rom gewählt.



1934 begann Fermi seine wichtigste Arbeit mit dem Atom, als er entdeckte, dass eine Kernumwandlung in fast jedem Element stattfinden kann. Eines der Atome der Elemente, die er spaltete, war Uran. Diese Arbeit führte zur Entdeckung der Verlangsamung von Neutronen, was zur Kernspaltung und zur Produktion neuer Elemente jenseits des traditionellen Periodensystems führte.

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1938 erhielt Fermi den Nobelpreis für Physik „für seine Arbeit mit künstlicher Radioaktivität, die durch Neutronen erzeugt wird, und für Kernreaktionen, die durch langsame Neutronen hervorgerufen werden“. Die Ehrung war für die Familie Fermi ein Lebensretter. Das faschistische Italien hatte gerade antijüdische Gesetze erlassen. Die Preisverleihung in Stockholm, Schweden, gab der Familie die Möglichkeit, Italien zu verlassen und nach Amerika zu fliehen.



Manhattan-Projekt und Atombombe

Sicher in den Vereinigten Staaten angesiedelt, wurde Fermi 1939 zum Professor für Physik an der Columbia University in New York ernannt. Dort entdeckte Fermi, dass Uranneutronen, wenn sie in spaltbares Uran emittiert würden, andere Uranatome spalten könnten, wodurch eine Kettenreaktion ausgelöst würde, die enorme Energiemengen freisetzen würde. Seine Experimente führten am 2. Dezember 1942 zur ersten kontrollierten nuklearen Kettenreaktion in Chicago unter dem Sportstadion von Chicago.

Anschließend wurde Fermi während des Zweiten Weltkriegs einer der Hauptleiter des Manhattan-Projekts, das sich auf die Entwicklung der Atombombe konzentrierte. Um sein Engagement für sein neues Land zu fördern, wurden Fermi und seine Frau 1944 amerikanische Staatsbürger.

Nach dem Krieg wurde Fermi in den General Advisory Committee der Atomic Energy Commission berufen. Im Oktober 1949 trat die Kommission zusammen, um über die Entwicklung der Wasserstoffbombe zu beraten. Fermi war jedoch entsetzt über die Aussicht und war später Co-Autor eines Nachtrags zum Bericht des Komitees, in dem die H-Bombe in der schärfsten Sprache verurteilt wurde. Als Präsident Harry S. Truman die Entwicklung der Bombe anordnete und Fermis und andere Warnungen ignorierte, kehrte Fermi nach Los Alamos, New Mexico, zurück, um bei den Berechnungen zu helfen, in der Hoffnung zu beweisen, dass die Herstellung einer Superbombe nicht möglich war.



Letzte Jahre und Tod

Fermi setzte seine Arbeit am Institute for Nuclear Studies an der University of Chicago fort, wo er seine Aufmerksamkeit der Hochenergiephysik zuwandte und Untersuchungen zum Ursprung kosmischer Strahlung und Theorien über die fantastischen Energien leitete, die in Teilchen kosmischer Strahlung vorhanden sind.

Bis 1954 wurde bei Fermi unheilbarer Magenkrebs diagnostiziert und er verbrachte die restlichen Monate seines Lebens in Chicago, wo er sich verschiedenen medizinischen Eingriffen unterzog. Er starb am 28. November 1954 in seinem Haus in Chicago, Illinois, im Schlaf.