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Der echte Elefantenmensch: Ein Blick auf das Leben von Joseph Merrick

Seit Bernard Pomerances Theaterstück von 1977 Der Elefantenmensch wurde ein Hit in London und am Broadway, das erbärmliche Bild von Joseph Carey Merrick (im Stück als John bezeichnet) – ein deformierter Wicht, der gezwungen ist, seinen Lebensunterhalt in einer Freakshow zu verdienen, der dank eines sympathischen Arztes und der Freundlichkeit in der liebevollen Umarmung einer berühmten Schauspielerin Sicherheit findet – hat sich in die öffentliche Vorstellungskraft eingebrannt. Das Stück wurde in New York über 900 Mal aufgeführt, eine beeindruckende Zahl für ein Nicht-Musical. Stars wie z Markus Hamill von Krieg der Sterne Ruhm, Oscar-Nominierter Bruce Davison und Rock-Ikone David Bowie trat die Nachfolge des für Tony nominierten Philip Anglim an, der erstmals die Hauptrolle am Broadway spielte und sie in einer Emmy-prämierten TV-Version wiederholte.



David Lynchs unabhängige Filmausgabe wurde 1980 mit der Überschrift von veröffentlicht Anthony Hopkins , Anne Bancroft und John Hurt in vollem Make-up als Merrick (in dem Stück wird die Rolle ohne aufwändige Prothesen gespielt und der Schauspieler verdreht seinen Körper, um die Missbildungen anzudeuten.) Das Stück wurde 2002 mit Billy Crudup und 2015 erneut am Broadway aufgeführt mit Bradley Cooper Er drehte seinen muskulösen Körper, um Merricks Zustand zu vermitteln. Merrick hat Tausende davon fasziniert Michael Jackson der angeblich versuchte, die Knochen des Elefantenmenschen vom Royal London Hospital zu kaufen, wo er seine späteren Jahre verbrachte.

Merricks Name wurde in dem Buch als „John“ aufgezeichnet

Das Stück und der Film folgen dem wirklichen Leben des Subjekts, aber es gibt signifikante Unterschiede, der grundlegendste ist sein Name. Frederick Treves, der prominente viktorianische Chirurg, der Merrick 1884 zum ersten Mal im hinteren Teil eines Ladens gegenüber dem London Hospital sah, notierte es in seinen Memoiren von 1923 als „John“ und nicht als Joseph, und der Spitzname blieb. Pomerance räumt die Diskrepanz in seinem Spiel ein, indem er Treves und Carr Gomm, den Leiter des Krankenhauses, sich darüber streiten lässt, welcher Name richtig ist, während er am Ende der Show Merricks Nachruf verfasst. Der Bericht von Treves ist eine von vielen Nacherzählungen, einschließlich der von Ashley Montagu Der Elefantenmensch: Eine Studie zur Menschenwürde (1971) und Die wahre Geschichte des Elefantenmenschen: Der endgültige Bericht über das tragische und außergewöhnliche Leben von Joseph Carey Merrick von Michael Howell und Peter Ford (1980).





Im wirklichen Leben standen sich Merrick und seine Mutter nahe

Eine weitere große Veränderung zwischen Realität und Drama betrifft Merricks frühes Leben. In dem Stück erzählt Merricks Manager Ross (eine fiktive Kombination aus mehreren Figuren, die die Karriere des Elefantenmanns als öffentliche Kuriosität behandelten) Treves, dass die Mutter des jungen Mannes nicht in der Lage war, mit ihrem körperlich schrecklichen Sohn fertig zu werden, und ihn in diesem Alter in ein Arbeitshaus in Leicester brachte von 3, wo Ross ihn fand und als seine exklusive Attraktion annahm. Mehrere sachliche Berichte besagen, dass Merricks Missbildungen erst im Alter von etwa 5 Jahren extrem waren – er wurde 1862 in Leicester als scheinbar normales Baby von Joseph und Mary Jane Merrick geboren. Aber mit 21 Monaten begann er eine Schwellung seiner Lippen zu entwickeln, gefolgt von einem knöchernen Klumpen auf seiner Stirn, der später ungefähr dem Rüssel eines Elefanten ähnelte, und verlor seine Haut. In späteren Jahren begannen seine linken und rechten Arme deutliche Unterschiede zu entwickeln und beide Füße wurden vergrößert. Um seine Probleme noch zu verstärken, stürzte er in seiner Kindheit und erlitt eine Verletzung an seiner Hüfte, die ihn dauerhaft lahm machte. Die Familie soll geglaubt haben, dass der Zustand des jungen Joseph dadurch verursacht wurde, dass Mary Jane während ihrer Schwangerschaft auf einem Rummelplatz Angst vor einem Elefanten hatte.

Trotz seiner körperlichen Erscheinung standen sich der Junge und seine Mutter nahe. Als ehemaliges Hausmädchen war sie ebenfalls behindert und hatte drei weitere Kinder, von denen zwei in jungen Jahren starben. Sie selbst starb 1873 an einer Lungenentzündung. Ihr Tod erschütterte den jungen Joseph. Er verlor nicht nur seinen engsten Freund, sondern sein Vater, der jetzt als Kurzwarenhändler arbeitete, heiratete bald die strenge Witwe Emma Wood Antill, die zwei eigene Kinder hatte und verlangte, dass der junge Merrick die Schule verließ und seinen Lebensunterhalt verdiente. Erstaunlicherweise fand er trotz seiner wachsenden Anomalien eine Anstellung in einem Zigarrenladen, aber seine rechte Hand wurde bald zu groß, um die heikle Arbeit des Zigarrenrollens zu bewältigen. Um seinen Lebensunterhalt zu verdienen, besorgte sein Vater Joseph eine Händlerlizenz, um Handschuhe von Haus zu Haus zu verkaufen. Aber sein Aussehen erschreckte potenzielle Kunden und seine Verkäufe waren düster. Joseph Senior schlug seinen Sohn oft, wenn er mit leeren Händen nach Hause kam, und die Stiefmutter verweigerte ihm volle Mahlzeiten, es sei denn, er hatte genug verdient, um sie zu bezahlen. Infolgedessen lief er mehr als einmal von zu Hause weg – oder besser gesagt: weg.



Merrick war 17, als er in das Arbeitshaussystem von Leicester eintrat

Glücklicherweise nahm Josephs Onkel Charles Merrick, ein Friseur, seinen Neffen bei sich auf, aber der deformierte junge Mann konnte immer noch nicht viel davon verdienen, mit Handschuhen hausieren zu gehen. Nach zwei Jahren wurde ihm seine Verkaufslizenz mit der Begründung entzogen, er mache der Gemeinde Angst. Ohne andere Mittel ging er in das Arbeitshaussystem von Leicester, eine viktorianische Einrichtung für die Armen und Mittellosen, die von Grausamkeit geprägt war. Er war damals 17, nicht drei, wie der fiktive Ross im Stück behauptet. Mit Ausnahme eines kurzen Versuchs, draußen Arbeit zu finden, blieb Merrick fünf Jahre im Arbeitshaus.

Treves war eigentlich nett zu Merrick

Er sah nur einen Ausweg aus seiner elenden Existenz. Fremde hatten ihn immer angestarrt, warum also nicht dafür sorgen, dass sie für das Privileg bezahlen? Er kontaktierte den Music-Hall-Showman und Performer Sam Torr, der schließlich seine Beteiligung an Merrick an den Aussteller Tom Norman verkaufte. Es war Norman, der Merrick nach London brachte, um ihn in dem Geschäft gegenüber dem London Hospital auszustellen, wo Frederick Treves ihn fand. Sich als furchterregende Kuriosität zu zeigen, war seine einzige Möglichkeit, sich finanziell zu unterstützen, und es war wahrscheinlich keine glückliche Art, seinen Lebensunterhalt zu verdienen, aber im Gegensatz zu dem beteten Bösewicht des Stücks war Merrick derjenige, der seinen Manager eher in die andere Richtung kontaktierte um. Außerdem bestritt Norman seine Darstellung als betrunkener Tyrann durch Treves, behauptete jedoch, er habe Merrick im Gegensatz zum brutalen Ross fair und freundlich behandelt.



Nachdem Treves Merrick untersucht und fotografiert hatte, kehrte dieser zu seiner Nebenschau zurück und musste nach Belgien weiterziehen, nachdem England seine Show für illegal erklärt hatte. Die Belgier waren nicht mehr gastfreundlich und sein österreichischer Manager (wieder nicht der fiktive Ross) flüchtete mit seinem Geld und schickte ihn zurück in sein Heimatland. Merrick fand seinen Weg zum London Hospital und Treves nahm ihn auf. In einem Brief an die London Times appellierte Gomm an die breite Öffentlichkeit um die Unterstützung des Elefantenmenschen und es wurden genug Gelder gesammelt, um ihn lebenslang im Krankenhaus zu behalten.

Merrick hat Madge Kendal wahrscheinlich nicht im wirklichen Leben getroffen

In dem Stück und Film trifft Merrick die Schauspielerin Madge Kendal, die erste Frau, die ihm die Hand schüttelt, und die erste außerhalb seiner Mutter, die ihn freundlich behandelt. In Wirklichkeit sind sich die beiden wohl nie begegnet. Laut der Biographie von Howell und Ford gibt es in ihren Memoiren keine Aufzeichnungen über eine persönliche Begegnung, obwohl Mrs. Kendal dabei half, Gelder für Merricks Unterhalt zu sammeln und ihm häufig Geschenke schickte, darunter das neu erfundene Grammophon und ein Foto von sich. Aber ihr Ehemann, W.H. Kendal, ein Schauspieler und ehemaliger Medizinstudent, besuchte Merrick in seinen frühen Tagen im London Hospital. In Treves’ Bericht, Merricks erstem weiblichen Tete-a-Tete, war ein kurzes Interview mit einer hübschen Freundin des Arztes namens Mrs. Leila Maturin. Wie im Stück traf sich die Prinzessin von Wales mit Merrick und schickte ihm jedes Jahr eine Weihnachtskarte. Eines seiner größten Hobbys war der Bau von Modellen berühmter Stätten. Seine Miniaturnachbildung des Mainzer Doms, die im Stück eine herausragende Rolle spielt, ist heute im Krankenhaus ausgestellt.

Kunst und Geschichte sind sich einig über Merricks Tod im Alter von 27 Jahren, der 1890 stattfand, als er auf dem Rücken in seinem Bett liegend entdeckt wurde. Das Gewicht seines Kopfes, das seine Luftröhre gequetscht hätte, hinderte ihn daran, normal zu schlafen, also musste er sich im Sitzen ausruhen. Der Tod wurde als Unfall gewertet und Treves kam zu dem Schluss, dass Merrick mit dem Schlafen experimentierte. Er starb bei dem Versuch, wie andere zu sein.